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果物への愛と生産者への思いをこめて、旬の味わいをそのままに作り上げた氷菓。
青木茂樹さん
フレッシュフルーツのシャーベットとアイス
福岡県久留米市
青木茂樹さん
生産者の顔が見える果物店

 「この天候のまんまなら、今年ゃよかっとができますばい」。
 そう笑顔で話す果樹農家に、青木茂樹さんは眼鏡の奥の目を細めて応える。そして思いを込めるように、まだ小さな実をつけたばかりのぶどうの房に手を伸ばす。健やかに育ちますように。美味しく実りますように。そして実った果物は彼らと同じ位の愛情を加えて、青木さんにしか作ることができないシャーベットやアイスクリームに生まれ変わる。

 筑後川流域は、古くから果物の名産地。ここで青木さんの曽祖父が果物店を構えたのは、昭和の初期だったという。その後、戦後のもののない時代を父が乗り越え、果物の宝庫の名に恥じないような多くの果物がこの地に実るようになった頃、青木さんは父の後を継ぐこととなる。

 果物や果樹農家に対する青木さんの真摯な姿勢は父親の茂さん譲りである。茂さんは、当時では珍しい生産者の顔が見える果物を取り扱いたいと、時間をみつけてはまだ幼かった青木さんを連れて果樹園に足を運び、農家と会話を交わし、果物を吟味した。自分の畑の土を踏みに遠くから通ってくる父子に対する農家の信頼は厚く、茂さんもまた、彼らが丹精込めて育てた果物には感謝を込め十分な対価で競り落としていった。

果物の美味しさをそのまま届けるために
 苺の栽培を始めて20年以上のベテランである近藤満雄さんと青木さんは、お互い先代からの長い信頼関係にある。近藤さんが育てる苺は、とよのかもあまおうも紅ほっぺも、口にしてみるといずれも豊潤で、味わいにメリハリがある。青木さんは近藤さんを『誠意で苺を育てる生産者』と評している。また、田形勲さんは、巨峰発祥の地でこの人の右に出る生産者はいないとまで言われる卓越した栽培技術を誇り、皇室献上の栄誉にあずかったこともある。青木さんは、そんな彼らが育てた高値が付く果物を、あえて氷菓にする。それは、果物店主としての生産者への思いの強さゆえのことだった。

 果物は、デリケートな商品である。輸送に弱く、せっかく極限まで甘みを引き出したところで収穫したとしても、小さな傷が付いただけで食味が落ちたり価値が半減する。それを目の当たりにしてきた青木さんが、なんとかして最も甘美な一瞬をそのまま届ける方法はないかと、思案した結果がジェラートであり、果物アイスだったのだ。
『思い』と『季節』を閉じこめた味
 フルーツジュースやアイスには、キズものや生食に不向きなものを使用した商品が多いなか、店頭で高値が付く果物を使用するだけでも、味に雲泥の差が現れるはずなのに、青木さんはさらに果物の美味しさを閉じ込めるために可能な限りの手間をかける。例えば、田形さんの巨峰は、二つに割って種を中から掻きだして果肉を搾りシャーベットにする。一粒残らず手作業で、だ。果物アイスに使用するオレンジも、果肉を美味しく閉じ込めるために一房ごとナイフで切り出していく。

 通年商品の果物アイスは、その季節の果物を使用するため、夏と冬では多少味わいが違うが、それはフレッシュな果物を使っている何よりの証拠なのだ。果樹農家の努力を詰め込み、青木さんの思いを練り込んだジェラートと果物アイスクリームには、『季節』がそのまま活きている。
〈取材・文 猪口由美〉
田形勲さん
巨峰の栽培で右に出る人はいないといわれる田形勲さん。
果物はすべて手作業で丁寧に取扱う
果物はすべて手作業で丁寧に取扱う。
左:苺農家の近藤満雄さん 右:青木茂樹さん
左は苺農家の近藤満雄さん。青木さんは農家のもとに足を運ぶときが一番楽しいと話す。
店頭でも高値がつくものをたっぷり使用する
店頭でも高値がつくものをたっぷり使用する。
カップに詰めるのも手作業
カップに詰めるのも手作業。
近藤さんが育てる苺は艶がよく甘やか
近藤さんが育てる苺は艶がよく甘やか。
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・フレッシュフルーツのシャーベットとアイス
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