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飴色の甘露な水に閉じこめた
									二人の職人の想いがさらなる逸品を生んだ
吉本茂さん
冷やしあめ/あわせしょうが
高知県須崎市
吉本茂さん
中平甲さん
懐しい味を追い求めて

 砂糖の甘さと、爽快な生姜の辛みが喉を潤し、少し疲れた身体にゆっくりと沁み入っていく。「あわせしょうが」は、砂糖と生姜を大釜で炊いた、いわゆる生姜湯のもとである。土佐一という品種の生姜のみを使用して作るこの商品に、愛飲者の多くが“懐かしい味”という感想を漏らす。 水を一切使用せず、生の生姜をすり潰し、甘みは砂糖のみ。わかりやすく、かつ、親しみがもてる味である。 しかし、これを作るために2人の職人が費やす手間は、そう簡単に真似ができるほど容易いものではない。

 吉本茂さんと中平甲さんは、高知県の山と海に恵まれた町に住む、古くからの知り合いだった。吉本さんは菓子職人を父に持ち、幼いころから父親が作るしょうが湯に慣れ親しんで育った。 成人してからは、父とともに菓子の製造に携わるようになり、甘いものを通じて多くの人にひとときの幸を与えてきた。一方、中平甲さんは海外での生活を長く続けたあと、 65歳を過ぎた頃に帰郷。吉本さんと再会を果たし、ほどなくして吉本さんの仕事を手伝い始めたのが、2人で本格的に生姜湯の素を作るきっかけとなった。

妥協なき仕事を続ける
 あわせしょうがは、吉本さんが幼い頃こよなく愛した味を再現したものだ。ものの無い時代に土佐の人々が喜んで口にした飴色の甘露水そのままに豊かに甘く、生姜の個性が瑞々しく閉じ込めてある。 生姜は、地元高知県の土佐一のみ。それを保存するのに最適な環境をつくるため、小高い丘に横穴を掘り生姜専用の保存庫を作った。 夏は涼しく冬でも冷えず、年間を通して温度と湿度が安定した天然のワインセラーのようである。 そこから毎日使用する分だけを運び出し、洗浄していくのだが、デコボコと形が違う生姜を一度に何十個と手作業で洗うのは大変な労力である。 痛んだ生姜はここではじき、味に濁りを与えないようにする。

 洗い終わったらそれをスライスしミキサーにかけていくのだが、硬い生姜は1度や2度ミキサーにかけるくらいでは、搾り汁がすぐには表れない。 力のいる作業を何度も繰り返してやっと取り出した搾り汁に近づくと、生姜特有の鮮烈な香りが鼻腔を軽やかに抜けていく。 それをさらに1晩寝かせることででんぷん質を分離させ雑味を取り去り、生姜の繊細な風味のみを使い慣れた大鍋に注いでいく。直火でじっくりと炊き上げている最中には、なんともいえない風情ある香りが立ち昇る。

 生姜と上白糖のみで炊くあわせしょうがに対し、今年新しく完成させた「冷やしあめ」は、黒糖や三温糖など数種類の甘みをブレンドして作ったものだ。 それぞれの特長を生かした程よい甘さに、生姜の爽やかさが加わることで、夏の渇いた喉が潤され、気持ちまで緩ませてくれる味わいである。

 もののない時代から今に受け継がれてきた、庶民の味。 83歳になる中平さんのかくしゃくとした背中と、55年間、実直に生きてきた吉本さんの商品に対する思いが織りなす飴色の甘味は、これからも多くの人にあたたかな美味しさを運んでくれることだろう。
〈取材・文 猪口由美〉
中平甲さん
中平甲さん
生姜は地元高知の土佐一のみ使用
生姜は地元高知の土佐一のみ使用
山を掘って作った生姜の貯蔵庫 温度が年間を通して安定している
山を掘って作った生姜の貯蔵庫
温度が年間を通して安定している
冷やしあめには数種の砂糖をブレンドする
冷やしあめには数種の砂糖をブレンドする
アクが出るたびに丁寧に取りのぞく
アクが出るたびに丁寧に取りのぞく
1釜ごとじっくりと炊きあげる
1釜ごとじっくりと炊きあげる
瓶づめも全て手作業
瓶づめも全て手作業
左から吉本茂さんと妻の満智さん 右から中平甲さんと妻の正衛さん
左から吉本茂さんと妻の満智さん
右から中平甲さんと妻の正衛さん
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冷やしあめ 3本
あわせしょうがと冷やしあめセット
・あわせしょうが 3本
・あわせしょうが 6本
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